走,去太空挖金子

  一颗小行星从地球上空掠过,一艘飞船飞速发射一根锚链,钉在小行星表面。随后,飞船降落,在人工智能的指挥下,机械臂开始采矿……
  
  去太空挖金子?没错。太空淘金故事,正在科学研究和科幻故事的模糊界限上开展。
  
  有一颗名为2016H03的小行星,是人目前找到的除月亮之外最稳定的地球准卫星。如果运气足够好,它甚至会是太空采矿的第一站。
  
  中国已正式启动针对这颗小行星的探测,未来3年,就会有探测器飞往2016H03,并带着小行星样本返回地球,虽然希望渺茫,但至少冒险已经开始。这次的征途不是海洋,而是太空,寻找的是铂金、钻石、钴、铑、铱等贵金属,以及同样珍贵的水资源。
  
  早在2017年,高盛就发布了一份重磅报告,着重强调未来20年太空经济的行业规模将增长至万亿美元。不久的未来,人们也许会在小行星开发矿产资源。
  
  不过,小行星采矿没有听起来那么简单,这是一个太长远且复杂的项目,首先要找到有开采价值的小行星,分析它的构成;其次是讨论具体的采矿技术,如何开采和利用;最后要考虑的就是成本和收益。
  
  但高盛认为,大多数人都高估了从事这项活动的技术难度和资金成本。事实上,日本的隼鸟2号已经抵达小行星“龙宫”进行。NASA的探测器也已抵达Bennu小行星,并检测到含水的黏土矿物。
  
  除了这些国家主导的大工程,现在全世界已经有大约30家商业公司开展行星采矿事业。
  
  事实上,近地小行星是离我们最近的太空资源库。已发现的小行星“龙宫”由大量的镍、铁、钴和水构成,价值约950亿美元。小行星2011UW-158,含有的铂金或许比地球上已探明的铂金矿加起来都多。
  
  资金需求也不是想象中的天文数字。有创业者预计,小型公司需要几轮融资,第一轮只需要2000万元。时间上也不见得遥不可及,有院士预计,10年内,我国就能开展小行星采矿的示范性工程。
  
  据估算,带回来价值10亿美元的资源,正好需要10亿美元的投入。这意味着,如何控制成本,使得太空采矿成为可行的商业模式,成了最大的问题。好在商业航天的发展正在让控制成本成为可能,马斯克的SpaceX将让火箭发射至少便宜到十分之一。
  
  商业开采公司的操作方式是,把小行星采矿拆解为“找—探—落—采—返”5个步骤。目前,他们还停留在找的环节。一家名为“起源太空”的公司计划发射3颗不同波段的空间观测卫星,希望通过数据分析,找到性价比最高的小行星,在合适的运行轨迹上,把资源开采回来。那将是太空中最低垂的果实,等待被人摘取。
  
  比起太空旅游、空间站等商业航天市场,太空矿物资源开发利用或许更为基础。小行星上矿物资源难以想象的丰富,都是还原型的、无须脱氧冶炼出金属物质,更不存在对地球的污染。
  
  然而,我们不能过分乐观。目前,人类对小行星还仅仅停留在零星的无人探测阶段,大规模开采和利用还停留在技术讨论阶段。这件事,比人类登陆火星更为遥远。
  
  “身为智慧生命种群的一分子,帮助这个种群,在宇宙的尺度走出去一小步。”这是那些商业开采公司创业者的伟大梦想。根据俄罗斯天文学家尼古拉·卡尔达合夫提出的定义文明的3个层次,人类的文明可以粗暴地划分为3种:I型文明——可以利用这颗行星上所有的能源,Ⅱ型文明——可以利用它们所在星系里那颗恒星的所有资源,Ⅲ型文明——可以控制整个星系并且利用其中的所有资源。
  
  如果人类文明不想被困死在地球上,发展成Ⅱ型文明是必需的路径。就如奇点大学创始人彼得·戴曼迪斯所说,没有小行星采矿业就会失去太空探险的经济动力,那样的话人类永远不可能从真正意义上走出地球。