假如地球上的老鼠消失了

  不知不觉,又一个鼠年来了。老鼠虽然位列十二生肖之首,可是与它有关的成语、俗语,好像没什么好词:“鼠目寸光”“胆小如鼠”“老鼠过街,人人喊打”……
  
  老鼠不受宠的原因,除了长得不可爱,还有它会传播疾病、偷吃食物,逮住什么啃什么,是破坏家居的“小能手”。因此,大家都向往居住在一个没有老鼠的世界里。
  
  地球上到底有多少只老鼠呢?非常非常多!据估计,老鼠的数量通常为每公顷1~200只,在鼠疫爆发期间每公顷超过1000只。适宜老鼠居住的土地有109公顷~1010公顷,这意味着老鼠的数量可能和人的数量相当。如果那么多的老鼠突然消失了,我们的生活会变得更好吗?
  
  没有老鼠,医学研究将严重受阻
  
  如果老鼠消失了,对人类最直接的影响可能是在医学研究方面。
  
  根据生物医学研究基金会的数据,95%的实验动物都是老鼠,包括小白鼠、小黑鼠、大白鼠、大黑鼠等,这些都是老鼠的亚种。老鼠被用于所有类型的医学研究,从开发新的抗癌药物到膳食补充剂、护肤品,都有它们的身影。
  
  为什么在医学研究上,老鼠如此受器重?首要原因是,根据科学家的研究,老鼠的遗传学特性、生物学特性、行为学特性和人类的很相似。
  
  另一个原因是,用老鼠做实验很方便:体型小,容易安置,一个笼子里可放好几只,当然也方便观察;寿命短,可以完整地研究某个因素对整个生命周期的影响;便宜,小白鼠几十块钱一只,研究人员可以买很多小白鼠做实验,从而获得大量的实验数据来保证实验结果的准确性;老鼠是杂食动物,养起来方便。
  
  因此,如果老鼠消失了,短时间内我们找不到更合适的实验动物替代品。其他实验动物要么太贵,要么没有形成体系,要么生命周期太长……总之,就是没有小白鼠那么好用。这样一来,人类的医学研究道路将会严重受阻,新药的研发速度减缓,要知道病可不会等药,最后遭殃的还是人类自己。
  
  没有老鼠,疾病依旧会传染
  
  说起老鼠给人类带来的灾难,最臭名昭著的莫过于鼠疫了。鼠疫又被称为“黑死病”,大约在14世纪40年代蔓延至整个欧洲,当时占欧洲人口总数30%~60%的人死于黑死病。前些日子传出的“鼠疫事件”之所以引起大家的关注,也正是由于鼠疫曾带来的灾难。黑死病是由一种叫作“鼠疫杆菌”的细菌引起的。这些细菌寄生在跳蚤身上,借由黑鼠等动物传播。
  
  除了鼠疫,老鼠头上还顶着传播沙门氏菌病、鼠咬热、鼠型斑疹伤寒等疾病的臭名。这些疾病有的是通过老鼠的粪尿,有的是通过老鼠咬伤,有的如鼠疫一样通过老鼠身上的虫螨、跳蚤等传播。按理来说,没了老鼠这一传播途径,我们就可以向很多疾病说“拜拜”了。
  
  然而,大自然没有你想的那么简单。病毒是适应性很强的病原体,当其失去一种传播途径时,就会以某种方式发生变异,找到新的感染途径。甲型流感,也就是我们说的禽流感,它的病毒最早只会感染鸟类,但由于其非常容易发生变异,所以后来又感染了其他哺乳动物,如猪、马、鲸,最终感染了人类。因此,甲型流感病毒被认为是典型的宿主转换病毒。
  
  如果所有老鼠都从地球上消失,同样的事情也会发生,病毒总会找到其他宿主来代替老鼠的位置。这其实更可怕,毕竟传染途径一下子变得未知了。
  
  没有老鼠,生态系统马上就崩了
  
  地球上的所有生物都有着一定的联系,没有任何一个物种可以独立地存在于世上。各种群体与环境之间也逐渐形成了一个互相联系、互相依赖、互相制约的生态系统。这种环环相扣的关系,就是我们熟悉的“食物链”。
  
  如果所有老鼠突然消失,生态系统就会陷入紊乱。你可能以为老鼠只会和你抢吃的,其实在野外,老鼠还会吃其他东西,比如昆虫。一来昆虫数量巨大,二来连贝爷(贝尔·格里尔斯)也知道昆虫富含蛋白质,老鼠怎么会不知道。
  
  于是,没有老鼠这个天敌,昆虫便可以肆无忌惮地生活了。昆虫数量暴增的后果,因昆x的种类而异。就拿老鼠吃的蝗虫举例,没有了老鼠,蝗虫数量就多了,必然到处啃食农作物,毁坏农田,人类的作物产量将大减。
  
  另一方面,那些捕食老鼠的动物(如猫头鹰、蛇等)将没有食物来源。当然,猫头鹰和蛇也不是傻子,不会因为没了老鼠而白白饿死,它们总会找到其他食物,导致该物种大量死亡。
  
  无论是哪一方面,至少在一段时间内,因为老鼠的消失,食物链将被打乱,生物多样性将遭到严重破坏。
  
  不仅仅是动物,连植物都会跟着遭殃,因为老鼠在种子分配中也发挥了作用。自然情况下,成熟的种子直接落在植株脚下。然而,这片土壤往往已经“名花有主”,空间、矿物质和水分都已被先到的植物霸占。因此,种子要想汲取足够的营养并生根发芽,最好另外辟地而居。那么,没有腿也没有翅膀的种子怎样才能远走高飞呢?轻的种子可以随风飘走,而重的种子就得求助于“搬运工”——播种动物。
  
  播种动物当然不止老鼠,但得益于老鼠的数量巨大,它们就成了一种重要的播种动物。老鼠先吃下含有种子的食物,当它们转移位置的时候,种子会通过老鼠的粪便完整地排出体外。如果老鼠消失了,地球上的很多植物极有可能跟着一起消失。
  
  这样看来,老鼠的消失不会带来太多的好处,坏处倒是一大堆。既然如此,理论上我们只能将它们的数量控制在一个对人类来说相对安全的范围内。当然现实中,老鼠的生命力如此顽强,也轮不到我们来担心它们的灭绝,还是想想怎么减少老鼠的数量更重要。